Je zou geen lepel vol giftige cosmetische ingrediënten inslikken. Maar in sommige opzichten kan het erger zijn om ze onder je armen te smeren in de vorm van deodorant of antiperspirant.

Als je iets eet, wordt het afgebroken door je lever en spijsverteringsstelsel, maar als je iets op je huid smeert, kan het soms in je bloedbaan terechtkomen zonder te worden gemetaboliseerd."

Als je iets op je huid wrijft, betekent dit niet altijd dat het in je bloedbaan terechtkomt; dat hangt van de chemische stof af. Maar bloedonderzoek toont aan dat veel van de stoffen die vaak in deodorant zitten, wel degelijk langs de opperhuid het lichaam in kunnen wurmen. Onderzoek toont ook aan dat sommige stoffen die in deodorant worden gebruikt, worden geabsorbeerd en opgeslagen in vetcellen, die veel voorkomen in de okselzone.  Je okselweefsel bevat ook hormoonreceptoren, die op sommige van diezelfde deodorantingrediënten kunnen reageren.

Om al deze redenen zijn experts bezorgd dat bepaalde stoffen in antiperspirant en deodorant ontwikkelings- of voortplantingsproblemen kunnen veroorzaken of daartoe bijdragen, evenals kanker. (Ander onderzoek toont aan dat sommige van deze stoffen kunnen knoeien met de micro-organismen - waarvan vele heilzaam zijn - die op en in je lichaam leven).

Hier zijn enkele deodorant ingrediënten die zorgen baren:

Parabenen

Er zijn veel verschillende parabenen, die worden gebruikt als conserveringsmiddelen in deodorant en andere verzorgingsproducten. Onderzoek suggereert dat sommige parabenen kunnen interfereren met de manier waarop je lichaam oestrogeen en andere hormonen produceert en reguleert. Er zit oestrogeengevoelig weefsel in de borst, dus de zorg is dat als je elke dag parabenen in de buurt van dit weefsel brengt, ze de groei van kankercellen kunnen bevorderen. Dat geldt zowel voor mannen als voor vrouwen.

Dat gezegd zijnde, zeggen zowel de American Cancer Society als het National Cancer Institute dat er geen "afdoend bewijs" is dat deodorantchemicaliën met kanker in verband brengt. Maar er is laboratoriumbewijs dat deze bezorgdheid ondersteunt. Onderzoek van Philippa Darbre, een oncoloog aan de Universiteit van Reading in het VK, heeft aangetoond dat het mengen van verschillende parabenen hun "oestrogene" effecten kan versterken. Maar bewijzen dat dit mengsel kanker kan veroorzaken of ertoe kan bijdragen, is bijna onmogelijk. "Kanker is een complex proces in verschillende fasen, en de ontwikkeling ervan kan vele jaren duren," zegt Darbre.

Er is veel meer onderzoek nodig, voegt ze eraan toe. Maar volgens haar suggereert het bestaande bewijsmateriaal dat mengsels van chemicaliën in het milieu - waaronder parabenen - "kanker kunnen veroorzaken" bij langdurige lage doses.

Dr. Philippa Darbre, oncoloog aan de Universiteit van Reading in het VK, heeft meer dan 30 onderzoekspublicaties gepubliceerd over de stoffen die in okseldeodorant en andere persoonlijke verzorgingsproducten worden aangetroffen. Zij zegt dat veel van deze ingrediënten op zichzelf al zorgwekkend zijn. Maar de gezondheidsrisico's van elk van hen kunnen groter zijn - en moeilijker te identificeren - als je kijkt naar de complexe chemische cocktails die ontstaan wanneer ze worden gecombineerd.

Haar onderzoek heeft bijvoorbeeld parabenen - een categorie chemische stoffen die fungeert als conserveringsmiddel in sommige producten voor oksels en persoonlijke verzorging - aangetoond in het borstweefsel van vrouwen, hoewel onbekend is hoe die parabenen daar terecht zijn gekomen en wat er gebeurt als ze in het borstweefsel zitten.

In Darbre's experimenten creëert het combineren van verschillende parabenen met menselijke cellen activiteit die kan bijdragen tot de ontwikkeling van kanker. Maar pogingen om deze verbanden bij mensen te vinden  hebben inconsistente resultaten opgeleverd. Een studie uit 2002 vond geen verband tussen het gebruik van okselproducten en borstkanker; een studie uit 2003 vond wel een verband. Darbre zegt dat beide studies gebreken vertonen en veel belangrijke vragen onbeantwoord laten.

Harvey heeft, net als Darbre, gekeken naar de manier waarop cosmetica op je lichaam inwerken. Hij zegt dat het afvegen van deze chemicaliën onder je armen en op de zijkanten van je borst of borsten "een route kan zijn van bijna directe blootstelling aan onderliggend weefsel dat oestrogeenreceptoren bevat".

Zowel parabenen als aluminium zijn "oestrogene" chemicaliën - dat wil zeggen dat ze met de hormonen of cellen in je lichaam reageren op een manier die vergelijkbaar is met oestrogeen. Dat is zorgwekkend, omdat een teveel aan oestrogeen een rol speelt bij het bevorderen van de groei van kankercellen, volgens het National Cancer Institute. Hoewel veel deskundigen denken dat cosmetische chemicaliën zoals parabenen slechts een "zwakke" oestrogene activiteit hebben, is Harvey het daar niet mee eens. Hij zegt: "Er wordt vaak beweerd dat parabenen duizenden malen minder krachtig zijn dan oestrogeen wat betreft hun oestrogene werking. Dit kan misleidend zijn en gaat voorbij aan de werkelijke blootstelling."

Harvey zegt dat zijn eigen berekeningen suggereren dat deze cosmetische chemicaliën "aanzienlijk kunnen bijdragen aan de oestrogene belasting." Daarom vraagt hij zich af of het wel verstandig is om een chemische stof met bekende hormonale activiteit in je persoonlijke verzorgingsprogramma op te nemen.

Maar totdat hij en andere onderzoekers kunnen uitleggen - en aantonen - op welke manieren deze chemicaliën gezondheidsproblemen veroorzaken, is het onwaarschijnlijk dat de regelgeving zal veranderen.

Dat komt omdat, tenzij bewezen is dat een chemische stof schadelijk is, de regelgevers toestaan dat je het eet, rookt, ermee poetst of op je lichaam smeert. Het vinden van dat bewijs van schade is een moeilijke, kostbare en tijdrovende zaak. Darbre zegt dat onderzoekers niet zomaar wat menselijke cellen en wat chemicaliën in een reageerbuis kunnen mengen en kijken of er kanker opduikt.

En wat gebeurt er dan met deodorant- en antiperspirantgebruikers? Grotendeels in het duister, zegt Darbre. "Mensen willen een eenvoudige oplossing," zegt ze. "Helaas is het niet eenvoudig."

  • Aluminium

Dit metaal, dat gewoonlijk alleen in antitranspiratiemiddelen wordt aangetroffen, kan "geninstabiliteit" in borstweefsel veroorzaken, zo toont Darbre's onderzoek aan. Deze instabiliteit kan veranderingen veroorzaken die de groei van tumoren of kankercellen kunnen bevorderen, legt ze uit. "Meer dan 50% van borstkankers beginnen in het bovenste buitenste kwadrant van de borst, lokaal in de okselstreek," zegt Darbre. Hoewel dat geen bewijs is dat aluminium de schuldige is, neigt de incidentie van borstkanker in de pas te lopen met het gebruik van producten die het metaal bevatten. Vooral als je je onder je armen scheert, kan het gebruik van een product met aluminium op die beschadigde huid slecht nieuws zijn, zegt Darbre.

  • Triclosan

Cosmeticafabrikanten voegen deze chemische stof aan veel producten toe om bacteriële besmetting te voorkomen en om bacteriën op het huidoppervlak te doden, zoals in anti-acne producten, sommige deodorants en antitranspiratiemiddelen, en in ontsmettende handzepen. Triclosan komt zo vaak voor dat 75% van de Europeanen detecteerbare niveaus van het spul in hun urine hebben. 

Sommige dierstudies hebben triclosan in verband gebracht met ongewone hormonale activiteit. Meer onderzoek suggereert dat triclosan kan knoeien met je microbioom of de dagelijkse werking van je genen.

"Er is bewijs van amfibieën en vissen dat triclosan de schildklierfunctie aantast, die cruciaal is voor de ontwikkeling van de hersenen," voegt Patisaul toe. Ze zegt dat bloedtesten aantonen dat triclosan "aan de hoge kant" is als het gaat om chemicaliën die ronddwarrelen in ons lichaam. "Voor zover ik weet, zijn er geen duidelijke voordelen aan verbonden wanneer het wordt gebruikt in okselproducten."

  • Ftalaten

Deze verbindingen helpen deodorant en andere cosmetica, zoals parfum, aan je huid te hechten. Ze lijken ook de "androgeenfunctie" te verstoren, of de manier waarop je lichaam het hormoon testosteron aanmaakt en gebruikt.

Je denkt misschien dat testosteron een strikt mannelijk hormoon is, maar vrouwen produceren het ook, en het speelt een rol bij energie en spierbehoud. De grootste zorg met betrekking tot ftalaten is dat ze het voortplantingsvermogen van mannen kunnen schaden, of dat ze de ontwikkeling van de foetus bij zwangere vrouwen kunnen beïnvloeden. Onderzoek heeft ftalaten ook in verband gebracht met een lager IQ en hogere percentages astma.

Ftalaten zijn meestal aanwezig in elk product met een geur die blijft hangen nadat het is gebruikt of aangebracht; ftalaten zorgen er deels voor dat geuren blijven hangen. Dat betekent dat alles, van body wash tot shampoo tot lotion tot haarlak tot zeep.

  • Geur

Bijna elk geparfumeerd product heeft "geur" of "parfum" onder de ingrediënten staan. En het is onmogelijk om te weten welke chemicaliën er achter deze schijnbaar onschuldige termen schuilgaan, omdat geuren beschermd worden door de handelswetgeving. "Het kunnen ftalaten zijn, of stoffen die allergieën of huidirritatie veroorzaken. Zelfs het ruiken van geparfumeerde producten op andere mensen kan een allergische reactie veroorzaken.